Las noticias de ciencia más impactantes en 2021

La ciencia dibuja el camino por el que mejorar el mundo que nos rodea. Dudar significa ser consciente de las posibilidades. Y ahí la comunidad científica ha entendido su papel. El análisis y la hipótesis constituyen las herramientas esenciales en pos de la verdad que se encuentra ahí fuera, alejada de convencionalismos y esperando a ser descubierta. Este último año la ciencia ha arrojado numerosos titulares que nos recuerdan el por qué de esta revista, que es una herramienta de comunicación vital para la divulgación científica. La ciencia, al fin y al cabo, es saber y conocimiento. A continuación, te presentamos 10 de las noticias más impactantes en ciencia en 2021. ¿Cuáles te han llamado la atención a ti?

La inteligencia artificial descubre las formas de las moléculas del futuro

Deepmind, empresa de Google, ha creado el sistema Alphafold para resolver misterios de la ciencia. Su pregunta inicial fue: ¿Cómo pasan las proteínas de la forma de aminoácidos a convertirse en una máquina compacta con vida? De hecho, sus investigaciones han logrado determinar la estructura de las moléculas del futuro. Conociendo las formas desconocidas se pueden desarrollar nuevas medicinas y acatar diferentes formas para curar enfermedades. Dicho descubrimiento facilitará el estudio de muchos investigadores dedicados a la ciencia, cuyos períodos de trabajo con estructuras moleculares se extendían durante años.

Logran estimular la visión en una persona ciega para que pueda percibir formas simples y letras

Un nuevo implante cerebral basado en microelectrodos intracorticales es capaz de inducir la percepción de formas y letras en una persona ciega. Un estudio de la Universidad Miguel Hernández (UMH) demuestra que la implantación en el cerebro humano de este micro dispositivo se puede realizar de forma segura y que la estimulación directa de la corteza cerebral produce percepciones visuales con una resolución mucho más alta de lo que se había conseguido hasta la fecha. El grupo de Neuroingeniería Biomédica de la UMH, dirigido por el catedrático de Biología Celular Eduardo Fernández Jover, publica los resultados del experimento en la revista Journal of Clinical Investigation. Actualmente, el equipo investigador está reclutando nuevos voluntarios ciegos para participar en estos experimentos. En próximos estudios, esperan utilizar un sistema codificador de imágenes más sofisticado, capaz de estimular más electrodos simultáneamente para reproducir imágenes visuales más complejas.

El telescopio James Webb emprende su misión espacial

El conocido Hubble será sustituido tres décadas después por este nuevo telescopio, cuyos fines son estudiar las primeras estrellas y galaxias que se formaron en el universo temprano tras el Big Bang y nacen en las nubes polvorientas. El James Webb tenía previsto salir al espacio en 2007, si bien sus sucesivos fallos técnicos han obligado a retrasar el lanzamiento hasta ahora.

Tecnología para predecir la efectividad de la inmunoterapia

La inmunoterapia es uno de los tratamientos para el cáncer en el que los expertos tienen puestas mayores expectativas. Sin embargo, solo funciona en determinados pacientes y no es posible saber de antemano en cuáles será efectivo. Para resolver esta incertidumbre, la spin-off Fastbase Solutions del Parque Científico de la Universidad Miguel Hernández (PCUMH) de Elche ha desarrollado una tecnología, que permite determinar con una precisión casi del 100% en qué pacientes funcionará esta inmunoterapia.

Una partícula que pone a prueba las leyes de la física

Los responsables del experimento g-2 en el laboratorio Fermilab de EE UU anunciaron que haber detectado una anomalía en el comportamiento del muón, una partícula elemental de carga negativa parecida al electrón pero con 200 veces más masa. La evidencia de que los muones se desvían del cálculo del Modelo Estándar podría insinuar un nuevo paradigma en física. Los muones actúan como una ventana al mundo subatómico y podrían interactuar con partículas o fuerzas aún no descubiertas.

Los muones se producen de forma natural cuando los rayos cósmicos inciden en la atmósfera de la Tierra, y los aceleradores de partículas del Fermilab pueden producirlos en grandes cantidades. Al igual que los electrones, los muones actúan como si tuvieran un pequeño imán interno. En un campo magnético fuerte, la dirección del imán del muón se bambolea, al igual que el eje de una peonza o un giroscopio. La fuerza del imán interno determina la velocidad a la que el muón se mueve en un campo magnético externo y se describe mediante un número que los físicos llaman ‘factor g’. Este número se puede calcular con una altísima precisión.

El rover Perseverance de la NASA recoge una roca que indica que hubo vida en Marte

El robot enviado a estudiar la superficie del planeta rojo ha descubierto una roca que expone las condiciones sobre las pudo haber existido vida en Marte. Según los análisis, todo apunta a que en el área se dio la formación de un cráter y un lago de agua en que se alojó vida. Esta recogida de material es la primera de las que están planeadas para los próximos meses.

La asociación entre la obesidad infantil y el procesamiento sensorial

Una investigación de la Universidad Miguel Hernández (UMH) de Elche concluye que, en los niños, el índice de masa corporal podría estar asociado a mayores alteraciones del procesamiento sensorial táctil. Un equipo de diez investigadoras en Terapia Ocupacional de la UMH, liderado por las profesoras Eva María Navarrete y Desirée Valera, ha analizado por primera vez la relación entre el índice de masa corporal (IMC) y el procesamiento sensorial en niños españoles de entre 3 y 7 años.

Nuevo compuesto que reduce el picor de la psoriasis sin producir efectos secundarios

Actualmente no existen tratamientos eficaces que consigan calmar el picor y el dolor que producen diversas alteraciones epidérmicas como son la inflamación, el prurito o la psoriasis. Los investigadores de la Universidad Miguel Hernández (UMH) de Elche Asia Fernández Carvajal, Gregorio Fernández Ballester y Antonio Ferrer Montiel han publicado en la revista Scientific Reports los resultados de un estudio para determinar la eficacia de un compuesto derivado de la capsaicina que no produciría efectos secundarios indeseados y resultaría eficaz contra el dolor y el prurito.

El éxtasis mitiga los problemas derivados del estrés postraumático.

El compuesto 3,4-metilendioximetanfetamina (MDMA), popularmente llamado éxtasis, alivió el trastorno de estrés postraumático (PTSD) en un ensayo de fase 3. En los últimos años, se desarrolla una nueva técnica de terapia: proporcionar un fármaco que altera la mente mientras un paciente recibe atención de un terapeuta capacitado. La idea de que las drogas psicodélicas y la psicoterapia funcionan en sinergia plantea preguntas complejas sobre cómo optimizar y regular la experiencia con las drogas. “No se comprende cuál es el papel de la MDMA u [otro] psicodélico para facilitar la psicoterapia, y qué está sucediendo neurobiológicamente”, dice Atheir Abbas, neurocientífico y psiquiatra de la Universidad de Salud y Ciencia de Oregon. Dado que tomar psicodélicos sin orientación puede conducir a experiencias negativas, “probablemente se justifique un enfoque guiado y más orientado a la psicoterapia”, dice. “Pero no está claro qué aspectos de esa guía son críticos”.

El papel de los carroñeros en las ciudades

Se estudian más las especies cazadoras, nocturnas y domésticas, como perros y gatos, que otros animales. Esta es una de las conclusiones presentadas por el investigador del departamento de Ecología de la Universidad Miguel Hernández (UMH) de Elche Eneko Arrondo en la revista Diversity. Este nuevo estudio revisa la literatura científica sobre  carnívoros urbanos para  detectar posibles carencias y proponer líneas de investigación futuras. Según los resultados, el conjunto de este tipo de investigaciones está sesgado a favor de la función depredadora de las especies, se centran en el núcleo de las ciudades y no tanto en la periferia, y apenas se genera información sobre las especies carnívoras que habitan áreas urbanas tropicales.

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